Un investisseur immobilier qui organise des cours coûtant plus de 10 000 £ pour aider les gens à devenir «financièrement libres» a été accusé d’utiliser sa richesse et les lois britanniques sur la diffamation favorables aux demandeurs pour mettre fin à la critique de ses méthodes.

Les Ellisons des avocats de Samuel Leeds ont engagé des poursuites judiciaires ou des menaces de poursuites contre au moins 15 personnes ou sites Web immobiliers dont le Guardian est au courant.

Une section sur la chaîne YouTube de Leeds, qui compte plus de 260 000 abonnés, est intitulée « Acheter des maisons sans argent », tandis que le site Web de la société Property Investors de Leeds suggère : « N’importe qui peut devenir financièrement libre en 12 mois ou moins en investissant dans l’immobilier. ” Leeds critique fréquemment ses détracteurs dans des vidéos mais a également répondu d’autres manières.

Une lettre légale a été envoyée à Carrie Jones, la sœur de Danny Butcher, un soldat de Doncaster qui s’est suicidé après avoir payé 13 000 £ pour une formation avec Property Investors. La famille de Butcher a déclaré qu’il était endetté avant de suivre le cours de formation et qu’il n’avait jamais gagné l’argent qu’il pensait en tirer. La lettre, que Jones a décrite comme une « tactique alarmiste », l’a accusée, ainsi que d’autres membres de sa famille, d’avoir participé à une campagne de « diffamation et de harcèlement ».

Jones était mécontente que la lettre fasse référence à un contact avec Nick Fletcher, le député de Don Valley, au sujet du cas de son frère.

« Je peux parler à qui je veux », a-t-elle déclaré. « J’étais abasourdi et ennuyé par le fait qu’il ait eu l’audace de m’envoyer un message pour me dire de me taire alors qu’il n’a même pas la décence de parler à la famille de Danny. J’ai pensé que c’était assez choquant et irrespectueux.

Ellisons a déclaré que Leeds avait été avisé de ne pas parler à la famille de Butcher parce qu’il avait fait l’objet d’une « campagne illégale de diffamation et de harcèlement ».

La société a déclaré au Guardian que la lettre avait été envoyée après « des mois de commentaires diffamatoires » de Jones, ce qu’elle nie. Ellisons a d’abord proposé d’envoyer au Guardian un calendrier de commentaires diffamatoires présumés, mais a ensuite refusé de le faire.

La lettre a mis en garde Jones contre les contacts avec Andrew Burgess et d’autres personnes impliquées dans un groupe Facebook concerné par Leeds, qui sont ensemble poursuivis pour plus de 6 millions de livres sterling par Leeds pour harcèlement et diffamation présumés. Il demande une somme à six chiffres dans le cadre d’un procès distinct contre Vanessa Warwick, cofondatrice du site Web Property Tribes.

Warwick, qui a déposé une demande reconventionnelle pour diffamation et harcèlement, nie les accusations et dit qu’elle n’a rien à voir avec le groupe Facebook malgré les suggestions de Leeds. Elle a déclaré que le volume de menaces juridiques suggérait que Leeds voulait « fermer les commentaires publics et envoyer un message clair aux autres pour qu’ils ne commentent pas sur les réseaux sociaux de peur d’être poursuivis en justice ».

Elle a déclaré: «Le secteur de la formation immobilière et de la création de richesse n’est absolument pas réglementé et, par conséquent, les commentaires publics et les ressources de diligence raisonnable générées par la communauté sont à peu près la seule ligne de protection des consommateurs qui empêche les gens d’être séparés de leur épargne et de leur retraite, ou d’aller plus loin. endetté. »

Burgess a refusé de commenter, mais sa page de financement participatif indique qu’il a assisté à une journée portes ouvertes et s’est senti «mal à l’aise avec la vente exceptionnellement difficile, et comment certaines des personnes à qui j’avais parlé, qui étaient dans des situations désespérées, s’étaient inscrites pour une formation complémentaire, ce qui coûte plusieurs milliers de livres ».

Les avocats de Leeds ont déclaré au Guardian: «Les accusés et les personnes incitées par leur groupe Facebook ont ​​directement ciblé (avec des messages directs, des appels téléphoniques et des e-mails) M. Leeds, ses parents, ses frères et sœurs, ses associés commerciaux et son pasteur… Ils ont contacté toute personne ouvertement associée avec nos clients en tant qu’étudiants et avons essayé de les encourager à se distancer de nos clients avec des menaces de « ils seraient désolés » s’ils ne le faisaient pas. La campagne comprenait régulièrement des menaces de violence et souhaitait la mort de nos clients et incluait des commentaires racistes contre la femme de notre client.

Un site Web immobilier, LandlordZONE a supprimé le contenu sur Leeds après des lettres juridiques affirmant qu’il était diffamatoire.

Une autre action, réglée par la suite, a été intentée contre Jon Holstead, pour violation présumée du droit d’auteur sur une vidéo dans laquelle le collègue YouTuber a discuté de la prise d’un prêt pour payer un cours de 12 000 £ et a remis en question sa valeur. Il a utilisé des extraits des vidéos de Leeds, s’appuyant sur l’exception de la loi sur le droit d’auteur pour «utilisation équitable», qui inclut l’utilisation pour la critique et les critiques, mais Ellisons n’était pas d’accord.

Ellisons a déclaré: «Nos clients ne considèrent pas qu’ils ‘étouffent’ des commentaires ou des critiques légitimes. Ils tentent seulement d’arrêter la propagation d’un petit nombre de contrevérités nuisibles propagées par un petit nombre d’individus.