La mère d’une femme que je connais lui a dit un jour : « Les années où les enfants sont petits sont les meilleures années dans la vie des enfants et des parents, mais les enfants ne s’en rendent pas compte à ce moment-là. »

« Est-ce que les années où vous étiez un petit enfant étaient les meilleures de votre vie? » la fille a répondu. La mère est devenue confuse. Elle avait toujours considéré la période où elle, la mère, était jeune et ses enfants petits comme le meilleur moment de sa vie, et elle avait – avec l’égoïsme presque innocemment irréfléchi que nous montrons parfois les uns aux autres – supposé que ce qui était le mieux pour elle devait être le meilleur pour ses enfants aussi.

La réponse de la fille fit réfléchir la mère. Elle pouvait bien voir que si elle-même ne voulait pas redevenir une enfant, alors probablement, ses enfants adultes non plus. Elle n’y avait simplement jamais pensé de cette façon.

Elle aurait du. Alors que nous regardons souvent avec nostalgie l’enfance, les premières années sont rarement les meilleures de la vie de quelqu’un. En fait, si c’était le cas pour quelqu’un, ce serait probablement un signe que la vie de la personne ne s’est pas bien passée. Beaucoup rêvent d’être à nouveau jeunes, mais peu souhaitent avoir à nouveau 5 ou 7 ans, tout comme nous pouvons romantiser nos années préscolaires. Les enfants savent qu’ils peuvent devenir des adultes libres d’organiser leur vie comme ils l’entendent, et ils attendent cela avec impatience.

L’effet de l’insight sur le comportement de la mère que je décris était temporaire. Elle faisait partie de ces parents pour qui le passé pèse si lourd qu’ils culpabilisent presque leurs fils et leurs filles devenus adultes.

Accroché à la jeunesse

Une partie de la raison pour laquelle les parents d’enfants maintenant adultes peuvent vivre dans des souvenirs, bien sûr, est que généralement, les gens ont des enfants à un âge que beaucoup choisiraient d’avoir s’ils le pouvaient : le jeune âge adulte. Il pourrait être difficile de dire si c’est d’avoir de jeunes enfants ou simplement d’être jeune que les gens apprécient. (Je suppose que ceux qui ont eu des enfants pour la première fois au début de la quarantaine ont moins de nostalgie en repensant aux premières années de leurs enfants, car une partie d’entre eux souhaite être le jeune de 27 ans sans enfant qu’il était autrefois plutôt que le parent de 41 ans. des tout-petits.)

D’autres veulent simplement garder leurs enfants proches et vivre par procuration à travers eux. Dans un essai intitulé « Comment vieillir », le philosophe Bertrand Russell observe de la même manière que certains s’accrochent à la jeunesse « dans l’espoir d’aspirer la vigueur de sa vitalité ». Russel poursuit :

« Quand vos enfants seront grands, ils voudront vivre leur propre vie, et si vous continuez à vous intéresser à eux comme vous l’étiez quand ils étaient jeunes, vous risquez de devenir un fardeau pour eux… Je ne veux pas dire qu’il faut être sans intérêt pour eux, mais son intérêt doit être contemplatif et, si possible, philanthropique, mais pas indûment émotionnel.Les animaux deviennent indifférents à leurs petits dès qu’ils peuvent s’occuper d’eux-mêmes, mais les êtres humains, en raison de la durée de l’enfance , trouve cela difficile. »

Le conseil sensé de Russell pour la vieillesse est que les gens maintiennent «des intérêts impersonnels forts impliquant des activités appropriées». Et un peu plus tard :

« Mais si vous faites partie de ceux qui sont incapables d’intérêts impersonnels, vous trouverez peut-être que votre vie sera vide si vous ne vous préoccupez pas de vos enfants et petits-enfants. Dans ce cas, vous devez réaliser que si vous pouvez encore leur rendre des services matériels, comme leur faire une allocation ou leur tricoter des pulls, vous ne devez pas vous attendre à ce qu’ils apprécient votre compagnie. »

Russell est probablement trop pessimiste ici. Nous pouvons certainement apprécier – et en effet, apprécier grandement – la compagnie de nos parents à l’âge adulte. Certains parents deviennent de bons amis avec leurs enfants adultes. (Bien qu’il faille être prudent ici aussi : dans un cas que je connaisse, une mère a tellement attaché son fils adulte à elle-même qu’il ne s’est pas marié avant le décès de la mère – à ce moment-là, il était dans la quarantaine – puisqu’il ne pouvait pas se sentir aussi proche d’une femme qu’il l’était de sa mère.)

Je soupçonne qu’il est plus facile de devenir amis avec vos enfants adultes si vous leur parlez de vos propres intérêts, de vos rêves et de vos premières années, et non de ceux de l’enfant, afin que vous puissiez tous les deux vous identifier comme deux adultes autonomes. Rappelant constamment aux fils et aux filles adultes qu’ils étaient autrefois des enfants –ton enfants – n’est guère un moyen de nouer une amitié.

Dans tous les cas, il est généralement contre-productif de se focaliser de manière obsessionnelle sur ses enfants et petits-enfants. Les parents qui donnent à leurs enfants l’impression que les visites de leurs enfants sont la seule chose qu’ils attendent avec impatience ne peuvent pas plus être de bons amis que toute autre personne qui manifeste ce qu’on appelle parfois un comportement «collant». Les parents qui entreprennent plutôt d’apprendre une nouvelle langue, de rejoindre un club de bridge, de partir en vacances ou de trouver autrement des sources de joie et d’épanouissement sans rapport avec leurs fils et leurs filles ont tendance à être beaucoup plus appréciés.

Y a-t-il une dette de gratitude ?

Il y a plusieurs années, une femme en Chine a réussi à persuader un tribunal d’obliger légalement sa fille adulte à « l’indemniser financièrement et à lui rendre visite une fois tous les deux mois (et au moins deux jours fériés par an) ». La plupart des parents n’auraient pas recours au système judiciaire même s’ils le pouvaient, mais certains insistent sur le fait que les enfants leur doivent des visites ou même leur mot à dire dans les décisions importantes de l’enfant. Ils croient qu’un bon enfant remplit le devoir filial de gratitude.

Que doivent, le cas échéant, les enfants à leurs parents ?

La question de la gratitude est délicate, ici et ailleurs. Lorsque le bienfaiteur et le bénéficiaire sont des personnes vertueuses, le bienfaiteur agit sans attente de gain tandis que le bénéficiaire est reconnaissant et se comporte en conséquence. Parfois, cependant, ce n’est pas ce qui se produit en général ou dans le cas des parents et de leurs enfants adultes.

D’une part, les parents peuvent avoir échoué dans l’accomplissement de leurs devoirs parentaux, et si c’est le cas, un enfant adulte peut être justifié de couper complètement tout contact. Mais une minorité de cas entrent dans cette catégorie. La plupart des parents s’en sortent raisonnablement bien lorsque leurs enfants sont jeunes. C’est juste que beaucoup ne savent pas comment élever des enfants adultes.

Plus important encore pour les objectifs actuels, les parents s’attendent parfois à un type particulier de gratitude : une gratitude qui nuit aux intérêts de l’enfant. George Eliot décrit un cas de ce type dans le roman Le Moulin sur la Floss. Dans ce roman, un personnage nommé Philip Wakem, un jeune homme sensible avec une difformité physique, dit à son père, un célèbre avocat, qu’il veut proposer le mariage à une jeune femme nommée Maggie Tulliver. Le père de Philip a toujours soutenu son fils et a fait des aménagements pour que Philip puisse poursuivre ses intérêts artistiques. Cependant, il a eu une série d’altercations avec le père de Maggie et est furieux à l’idée d’une union entre son fils et Maggie. Il s’exclame : « Et c’est le retour que vous me faites de toutes les indulgences que je vous ai comblées ? Philippe répond :

« ‘Non, mon père’… ‘Je ne considère pas cela comme un retour. Vous avez été un père indulgent pour moi ; mais j’ai toujours pensé que c’était parce que vous vouliez affectueusement me donner autant de bonheur que mon infortuné beaucoup l’admettraient, non pas que ce soit une dette que vous attendiez de moi en sacrifiant toutes mes chances de bonheur pour satisfaire vos sentiments que je ne pourrai jamais partager.

L’avocat Wakem insiste sur le fait que la plupart des fils partageraient les sentiments de leur père dans une affaire comme celle-ci, mais Philip s’y oppose.

Un comportement comme celui du père de Philip jette une ombre sur tout ce qui a pu se passer auparavant. C’est le point sur lequel je souhaite insister. En vous plaçant entre vos enfants et ce qu’ils considèrent comme essentiel à leur bonheur, vous risquez de défaire le bien que vous avez pu faire et que vous faites depuis des années. Philip de George Eliot, qui a besoin de la bénédiction du père car il est incapable de subvenir aux besoins d’une famille par lui-même en raison de sa difformité, dit à son père de la même manière :

« Si ce sera une satisfaction pour toi d’anéantir l’objet même de tout ce que tu as fait pour moi… tu peux complètement me priver de la seule chose qui ferait que ma vie vaille la peine d’être vécue.

Le coût du paiement d’une dette de gratitude ne doit pas être un fardeau qui fait que l’autre souhaite que vous n’ayez jamais rien fait pour lui. Il y a donc des cas où l’acte même d’insister sur la gratitude – ou sur un type particulier de gratitude – peut priver quelqu’un du droit d’en attendre en défaisant le bien fait précédemment et en annulant ainsi la dette antérieure.

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