Lorsque vous pensez à Abraham Lincoln, votre esprit évoque probablement l’image d’un homme grand et dégingandé avec une barbe à jugulaire et un chapeau de tuyau de poêle. Peut-être pensez-vous aussi aux réalisations les plus célèbres du 16e président – gagner la guerre civile et libérer les esclaves – ou à sa jeunesse, dont une grande partie a été consacrée à la lecture et à l’écriture même lorsque sa famille voulait qu’il soit engagé dans un travail physique. Comme beaucoup de jeunes rêveurs à travers l’histoire, Lincoln aspirait à faire de grandes choses avec son esprit, même si ses pairs insistaient pour qu’il poursuive le travail entre ses mains.

Cela explique sans doute pourquoi il est le seul président américain à avoir breveté une invention.

Le 22 mai 1849, trois mois seulement après que le natif du Kentuckian ait célébré son 40e anniversaire, l’Office des brevets des États-Unis a délivré le brevet n ° 6 469 pour un dispositif « balisage de navires sur des hauts-fonds ». L’impulsion de cette invention était la dure expérience de Lincoln; en tant que passeur naviguant sur des bateaux le long des fleuves Sangamon et Mississippi, il avait été frustré à plusieurs reprises lorsque son bateau plat s’échouait et prenait l’eau. À une occasion, alors que lui et plusieurs autres hommes tentaient de se rendre à la Nouvelle-Orléans, leur bateau plat s’est échoué sur un barrage (un barrage construit sur un ruisseau pour élever le niveau d’eau d’un moulin à eau) près de la petite colonie pionnière de New Salem .

Avoir votre flatboat coincé régulièrement équivaudrait aujourd’hui à faire face à des embouteillages massifs ou à voir votre voiture caler constamment.

Alors que le bateau prenait l’eau, Lincoln a relevé le défi. Pour redresser le bateau, il largua une partie de leur cargaison, puis acheta une tarière pour pouvoir percer un trou dans la proue du navire et laisser s’écouler l’eau. Une fois cela accompli, Lincoln a bouché le trou et a ensuite travaillé avec le reste de l’équipage pour déplacer le bateau sur le barrage. Ils ont réussi, et bientôt il était de retour sur le chemin de la Nouvelle-Orléans.

Bien que Lincoln ait rarement partagé cette anecdote avec des personnes qu’il a rencontrées plus tard dans sa vie, elle l’a évidemment marqué au moment où cela s’est produit. Dans la vallée du Mississippi du milieu du XIXe siècle, les rivières étaient aujourd’hui l’équivalent des routes et des autoroutes; les gens en avaient besoin pour se transporter facilement. Avoir votre flatboat coincé régulièrement équivaudrait aujourd’hui à faire face à des embouteillages massifs ou à voir votre voiture caler constamment. En d’autres termes, c’était un gros problème – et Lincoln pensait clairement qu’il pouvait le résoudre.


Vous voulez plus d’histoires sur la santé et la science dans votre boîte de réception ? Abonnez-vous à la newsletter hebdomadaire de Salon The Vulgar Scientist.


D’où son invention. L’idée de Lincoln était de placer des « chambres à air flottantes réglables » sur les côtés de tout bateau qui traverserait une rivière. Visiblement inspiré par la perte financière qu’il avait subie en déversant une partie de sa cargaison la dernière fois qu’il s’était échoué, le brevet de Lincoln mentionnait précisément qu’il permettrait aux navires de réduire leur prise d’eau et de passer au-dessus de barres ou d’eaux peu profondes « sans décharger leur cargaisons. » En effet, l’invention, une fois mise à l’eau, pourrait en théorie être gonflée pour simplement soulever un bateau au-dessus des divers obstacles.

Du moins, c’était l’intention d’invention de Lincoln. À notre connaissance, son appareil n’a jamais été vendu ni utilisé par qui que ce soit, l’ancien associé et biographe de Lincoln, William Herndon, le rejetant comme « un échec parfait ». Pourtant, dans un article de 2018 pour le Journal of the Abraham Lincoln Association, le designer industriel Ian De Silva a mené un certain nombre d’expériences pour voir si l’invention de Lincoln aurait pu fonctionner. Ce n’est pas le cas, mais pas parce que le futur président s’est trompé sur la science.

« Au contraire, c’était un concept prémonitoire et scientifiquement défendable », a écrit de Silva. « Là où Lincoln s’est trompé dans l’exécution, en particulier son système compliqué de poteaux et de cordes qui en a fait un engin odieux. S’il avait conçu un moyen plus simple et moins intrusif de gonfler son soufflet, le Grand Émancipateur aurait également pu être rappelé pour une émancipation de une sorte différente – libérant des bateaux capturés par le sable de la rivière.

« … c’était un concept prémonitoire et scientifiquement défendable », a écrit de Silva. « Là où Lincoln s’est trompé, c’est dans l’exécution… »

David J. Kent, président, président du Lincoln Group of DC et auteur du nouveau livre « The Fire of Genius: How Abraham Lincoln’s Commitment to Science and Technology Helped Modernize America », a déclaré à Salon par e-mail qu’il croyait lui aussi que l’invention de Lincoln était susceptible aurait fonctionné dans la pratique sans le « système encombrant de cordes, de poteaux et de poulies ». Il a également souligné que l’incapacité de Lincoln à gagner de l’argent avec l’invention avait moins à voir avec ses aptitudes en ingénierie qu’avec des réalités plus banales.

« Il est courant que les brevets satisfassent aux normes d’acceptation mais ne soient jamais commercialisés », a souligné Kent. « Lincoln n’a fait aucune tentative pour commercialiser sa conception. Il était trop occupé à diriger un cabinet d’avocats et à traiter de grandes questions politiques. »

Dans le même temps, l’invention est plus remarquable pour ce qu’elle raconte aux futurs historiens sur le caractère de Lincoln – et ici, nous devons revenir au jeune garçon qui trouvait la vie à la ferme ennuyeuse et aspirait à se livrer à ses intérêts intellectuels naturels.

« Pour Lincoln, il s’agissait d’observer un problème technique et sa curiosité naturelle sur la façon de le résoudre », a expliqué Kent. « Il n’avait jamais prévu d’essayer d’en tirer de l’argent; résoudre le problème était son objectif. Il détestait la vie agricole de subsistance dans laquelle il était né et était intellectuellement curieux. Il cherchait toujours à » améliorer sa condition « . Il l’a fait par le biais de l’auto-apprentissage, augmentant sa maigre scolarité formelle (moins d’un an au total) avec de nombreuses heures de lecture, d’écriture et de résolution de problèmes dans sa tête jusqu’à ce qu’il sente qu’il les a parfaitement compris. »

On peut aussi glaner quelque chose sur la philosophie politique de Lincoln à travers son invention. Dans son esprit, l’innovation scientifique et l’amélioration des infrastructures étaient des impératifs moraux ainsi que des sujets d’intérêt personnel.

« Lincoln était un fervent partisan de ce que nous appelons l’infrastructure comme clé du développement économique et de la prospérité générale », a déclaré Eric Foner, historien de l’Université de Columbia, auteur de « Free Soil, Free Labor, Free Men: The Ideology of the Republican Party Before the Civil War ». « , a déclaré Salon par e-mail. « Son invention était liée à son soutien pour rendre la rivière Sangamon plus navigable, pour stimuler le développement de New Haven. » Bien que le développement des chemins de fer américains ait changé le transport en Amérique, Lincoln « a prononcé un discours à plusieurs reprises dans les années 1850 sur l’histoire des inventions ». Il croyait fermement à la valeur de la connaissance et à la manière dont elle pouvait être utilisée pour le bien de l’humanité.

« Pour Lincoln, il s’agissait d’observer un problème technique et sa curiosité naturelle sur la façon de le résoudre », a expliqué Kent.

Harold Holzer, également un érudit renommé sur la vie et l’époque de Lincoln, a déclaré à Salon l’année dernière que l’ancienne affiliation politique de Lincoln en tant que membre du parti Whig expliquait davantage sa passion pour les infrastructures. Lincoln avait « toujours passionnément cru aux infrastructures, y compris aux investissements gouvernementaux dans les chemins de fer, les canaux et les routes », tout comme le chef du parti Whig Henry Clay, et en tant que président, cela l’a amené à faire pression pour de grands projets comme la construction d’un chemin de fer transcontinental.

Fait révélateur, le soutien de Lincoln aux investissements dans la science et la technologie l’a mis du mauvais côté des racistes de son temps.

« En général, les États esclavagistes ont rejeté la science et la technologie », écrivit Kent à Salon. « Ils, comme beaucoup le font aujourd’hui, ont dit que c’était parce qu’ils pensaient que cela donnerait trop de pouvoir au gouvernement fédéral. En réalité, c’était parce qu’ils craignaient que cela ne relâche leur pouvoir sur les Afro-Américains réduits en esclavage et les pauvres fermiers blancs du Sud. »

En revanche, « Lincoln considérait la science et la technologie (et l’éducation) comme un moyen d’améliorer la démocratie en garantissant que tous ses citoyens pourraient » améliorer leur condition « . Ce conflit entre ceux qui voient l’Amérique comme une large démocratie où nous avons tous une chance égale et ceux qui voient l’Amérique mieux servie par une classe de dirigeants puissants supervisant les masses a défini notre histoire et continue à ce jour. »